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Crues éclair, Sarbacane et Sanglier

Des bougies illuminent la longue table en bois. Des chiffres l'entourent, perché sur des bancs, désireux de rentrer dans l'énorme tête de sanglier qui domine la table. Les hommes portent des pagnes, leurs sarbacanes et leurs parangs calés dans le coin, et les femmes s'occupent des bébés enveloppés dans un tissu sur leurs épaules. Ce n'était pas la situation que l'équipe de Kayak Bornéo avait envisagée lorsqu'elle a décidé d'explorer une rivière sans pagaie au cœur de la jungle de Bornéo.

Quelques jours plus tôt, nous rencontrons un pilote d'hélicoptère néo-zélandais travaillant pour une entreprise forestière au Sarawak, Malaisie. Nous avons fait du kayak en eau vive de classe mondiale à Bornéo au cours des six dernières semaines et voulons maintenant relever le défi, quitter les routes forestières prévisibles pour un autre niveau d'aventure. Le pilote vole à Bornéo depuis vingt ans, voyageant sur la plupart des rivières que nous sommes intéressés à explorer. Il indique sur notre carte de pilotage des années 1970 tous les rapides qu'il a vus depuis son hélicoptère. L'une de ces rivières traverse le parc national de Mulu, un site du patrimoine mondial de l'UNESCO, et une île de jungle primaire dans une mer de déforestation.

Avec la rivière identifiée, notre défi est maintenant de trouver un moyen d'y arriver. Jusqu'à présent, les rivières ont été accédées le long des routes forestières ou en utilisant le seul train à Bornéo, une relique de la domination coloniale britannique. Avec le peu d'informations dont nous disposons, un plan à toute épreuve est élaboré pour rouler au plus près de la rivière, faire du stop en amont sur des bateaux de commerce et… espérer le meilleur. Nous savons que cette mission est pleine d'inconnues, mais c'est pourquoi nous sommes venus à Bornéo :l'aventure à la charge du seau.

Nous arrivons au bout du chemin, une ville portuaire endormie, une plaque tournante du commerce pour les parties supérieures du drainage où de nombreux Malaisiens vivent encore dans des maisons longues traditionnelles. Nous demandons autour de nous et trouvons finalement un homme appelé Hamilton. Il vit dans une longue maison juste à l'extérieur du parc national de Mulu et propose de nous y guider afin que nous puissions prendre un bateau en amont. Nous conduisons notre 4x4 sur des terrains de plus en plus difficiles, le long de pistes désertes autrefois utilisées intensivement par les bûcherons. Il est clair en parlant à Hamilton que l'exploitation forestière extensive à travers la Malaisie a causé d'énormes problèmes aux peuples traditionnels. Il explique;

« Les fonctionnaires ont donné de l'argent à notre chef de village pour permettre l'exploitation forestière sur nos terres. Le reste du village a protesté quand ils ont entendu, mais il était trop tard; notre terre était déjà détruite ».

Quand nous arrivons au village, les problèmes sont instantanément clairs. Le village est assis dans un mètre d'eau causé par le nombre croissant de crues éclair, alors qu'auparavant les arbres auraient ralenti le ruissellement. Nous entrons dans la maison de Hamilton et buvons de l'eau en bouteille. L'approvisionnement en eau du village s'est envasé à cause de l'érosion accrue des sols, ce qui signifie qu'ils boivent de l'eau en bouteille ou de l'eau de pluie de leurs toits en carton ondulé. Au cours du dîner, Hamilton parle avec émotion d'une perte de lien spirituel avec leurs terres. On entend dire que la chasse est plus difficile, la végétation qui fournissait autrefois de la nourriture et des médicaments a disparu. « Il est de plus en plus difficile de maintenir notre mode de vie traditionnel de subsistance ».

Le lendemain, Hamilton organise un long bateau pour nous emmener dans le parc national de Mulu. Avec un heureux coup de chance, il nous arrive alors de trouver la seule jeep du parc. Cela nous emmène au plus profond de la jungle, afin que nous arrivions à notre point d'accès à la rivière à la tombée de la nuit. Fatigué, nous enfilons nos hamacs en prévision du premier jour sur la rivière. Notre plan est de faire une première descente du Sungai Tutoh, une rivière coupant 80 km à travers le spectaculaire parc national de Mulu, ne s'approcher de la route que deux fois :monter et descendre. Ce sera un voyage engageant.

Nous emballons nos bateaux avec cinq jours de nourriture et nous sortons avec enthousiasme du tourbillon et dans le courant principal de la rivière. On sent tout de suite sa puissance. Au fond de la gorge, la rivière est pleine d'énergie. Sa couleur sombre suggère qu'il est en crue mais ce n'est que lorsque nous atteignons le premier rapide que nous nous rendons compte de sa hauteur réelle. Nous volons le long d'une langue dans d'énormes vagues qui se brisent au-dessus de nos têtes. Nous nous battons pour contrôler nos bateaux chargés et nous partons en éclaireur au fur et à mesure, apercevoir ce qui se trouve en aval à la crête des vagues imposantes. Comme le torrent frappe l'eau étale, des tourbillons suceurs et des furoncles gigantesques jaillissent de nulle part. Nos bras fatigués doivent continuer à se battre. Finalement, la rivière se calme et nous nous regardons avec un regard entendu "cela va être quelques jours intéressants" sur nos visages. La rivière continue dans cette veine toute la journée, d'énormes rapides se jetant dans le suivant, avec très peu de relâchement entre les deux.

Alors que le soleil commence à se coucher, nous repérons la plage idéale pour atterrir et camper. Nous sortons de nos bateaux en titubant, sourire d'une oreille à l'autre, quelle incroyable première journée. La pluie commence à tomber alors que nous enfilons nos hamacs et nos bâches à trois mètres au-dessus de la rivière, lui permettant de lever pendant la nuit. La pluie continue de se renforcer jusqu'à ce que nous soyons en pleine tempête tropicale. Nous sommes enthousiasmés par sa puissance, pourtant, trempé jusqu'aux os, le moral est difficile à maintenir. Les tentatives pour allumer un feu sont vaines, donc après une bouchée rapide, on s'affale dans nos hamacs, épuisé.

Patrick, dans le hamac le plus bas, peut voir la rivière et remarque ses vagues qui rampent régulièrement plus haut sur la plage. Alors que nous nous endormons lentement, le rugissement de la rivière s'intensifie. Patrick crie « Les gars, la rivière monte, nous devrons peut-être monter plus haut ». Je me tortille profondément dans mon sac de couchage, essayer de prendre mes distances par rapport aux conditions difficiles que nous vivons.

Quelques instants plus tard, Patrick rappelle, cette fois avec une voix frénétique. "Les mecs, la rivière est dans les arbres, nous devons bouger maintenant ! Cette fois, nous ne pouvons pas l'ignorer. Nos vies sont en danger. Nous devons agir vite. Paniqué, nous sautons tous des hamacs, enfilez nos cags de rivière trempés et mettez-vous au travail. Les hamacs, les bâches et les lignes sont arrachées, machettes tirées pour trancher plus haut les rives escarpées de la rivière. Avec l'adrénaline qui bat maintenant dans toutes les artères, il ne faut que quelques minutes pour dégager le nouveau camp. Nous travaillons en équipe étroite pour traîner les bateaux lourds et le matériel jusqu'à la nouvelle zone, hésitant légèrement lorsque Nick aperçoit un serpent Aplopeltura Boa inoffensif, mais dans le chaos et les ténèbres, comment pouvons-nous être sûrs? Pendant ce temps, la rivière a encore monté de trois mètres et déchire maintenant les arbres entre lesquels nous étions autrefois accrochés.

Les habitants nous avaient prévenus de la survenue de crues soudaines mais nous en avions sous-estimé la vitesse et la gravité. Avec notre nouveau camp installé, nous nous réinstallons dans les hamacs, récupérer le reste de la nuit pour dormir. Du matin, nous inspectons les dégâts. Il semble que la rivière est montée et descendue de près de dix mètres pendant la nuit. Avec la rivière maintenant à peine plus élevée qu'hier, nous faisons nos valises pour une autre journée passionnante sur l'eau. Encore une fois, l'eau nous entraîne en aval; sa couleur marron chocolat, un rappel de la hauteur du niveau de la rivière. Les rapides nous tiennent constamment à l'affût, jetant d'énormes vagues sur les sections les plus escarpées et nous permettant de reprendre notre souffle et d'admirer les singes macaques et les oiseaux vibrants pendant les moments les plus calmes.

Nous passons encore huit heures sur l'eau, ne s'arrêtant que brièvement pour inspecter un rapide particulièrement important et pour se moquer de quelques biscuits pour le déjeuner. Alors que la lumière commence à faiblir, nous trouvons une bonne plage pour nous arrêter. Nous labourons sur le sable et nous affalons sur nos pagaies, épuisé. Quand nous nous asseyons, nous sommes confrontés à deux hommes. Ils portent des pagnes avec des bijoux colorés et brandissent ce qui ressemble à des lances et des parangs. Incertain de ce que devrait être notre prochain mouvement, nous sortons provisoirement de nos bateaux et disons « Bonjour, Apa khabar ? Bonjour, Comment ça va? Ils ne répondent pas. J'attrape le livre de phrases dans le bateau et parle à nouveau nerveusement; « Siapa nama ? » Quel est ton nom? "Nama saya Jonny". Je m'appelle Jonny. Pas de chance.

A cette époque, plus de gens se sont rassemblés. Ils sont tous plus jeunes, porter des vêtements plus occidentaux et, à notre grand soulagement, tout en saluant et souriant. L'ambiance s'éclaircit. Puis un homme sort en parlant bien anglais pour nous saluer. Il est le chef du village de Long Sian et nous accueille dans la maison longue.

Comme toutes les maisons longues traditionnelles, c'est une structure en bois sur pilotis avec un couloir à l'avant et des portes menant aux quartiers d'habitation de chaque famille. Cette longue maison particulière mesure 500 mètres de long avec la maison du chef au milieu. Il nous invite dans sa longue et étroite chambre et nous offre un café assis autour d'une table en bois massif. Nous sommes rejoints par ses cinq enfants et les deux anciens du village que nous avons rencontrés pour la première fois. Nous lui racontons notre histoire pendant que sa femme et ses filles préparent à manger. Les anciens du village regardent et écoutent avec curiosité. Nous le remercions à plusieurs reprises pour son hospitalité pendant que la nourriture est servie. Une tête de sanglier juteuse domine le centre de la table, et est entouré de bols de riz et de légumes de la jungle. Les bougies illuminent l'espace, offrant un sentiment de chaleur et de sécurité.

Pendant que nous mangeons, on interroge le chef du village sur l'histoire de la tribu, désireux d'en savoir plus sur leurs cultures et leurs traditions. Il explique qu'ils étaient nomades jusqu'en 1980, date à laquelle ils se sont installés ici grâce à une subvention du gouvernement. La tribu chasse encore le sanglier et le cerf sambar avec des sarbacanes et des fléchettes empoisonnées, vivre un mode de vie de subsistance dans la jungle. Maintenant réglé, ils cultivent du riz et une petite quantité de cultures pour compléter leur alimentation. Émerveillé par les sarbacanes et les fléchettes, nous demandons comment ils ont été fabriqués. Le chef explique que "des morceaux droits de bois de fer sont percés à l'aide d'un foret en acier" et que les fléchettes empoisonnées sont fabriquées en enduisant de la sève d'arbre antiaris toxicaria distillée sur les pointes de morceaux de bambou. La sève attaque le système nerveux central de l'animal provoquant une crise cardiaque en quelques minutes. Cette même arme était historiquement utilisée par les tribus de chasseurs de têtes pour se battre. Heureusement, cette coutume s'est éteinte ici.

Nous dormons incroyablement bien cette nuit-là. Que ce soit par épuisement, ou le vin de riz traditionnel qu'ils ont servi, c'est difficile à dire. Nous savons d'après notre carte que nous n'avons encore que dix kilomètres à parcourir, Alors après nous avoir dit au revoir, nous repartons vers la jeep et la civilisation. Nous avions entendu parler des tribus de la région et avons vu des images similaires à la télévision, mais les rencontrer dans la chair était incroyable. Ce qui ressort, c'est leur lien intime avec la forêt tropicale et l'effet que la déforestation extensive en Malaisie avait sur leur mode de vie traditionnel. Il est facile de critiquer le pays pour ses projets d'exploitation forestière et de barrage. Pourtant, cela ne semble pas juste car au Royaume-Uni, il ne nous reste que 2% de nos anciennes forêts et d'énormes projets de barrages et de réservoirs partout. Des organisations caritatives comme The Heart of Borneo travaillent pour protéger la richesse écologique et culturelle de la forêt tropicale par la recherche, éducation et expéditions. Ces personnes travaillant pour protéger la forêt tropicale nous ont donné de l'espoir. Pyranha Kayaks nous a donné les bateaux dans l'intention que l'argent de leur vente revienne au cœur de Bornéo. C'était notre façon de dire merci pour les souvenirs incroyables.


Nous tenons à remercier Pyranha Kayaks, Équipement de paume, DD Hamacs, Alpkit, le BCU Expedition Fund et la Canoe Foundation pour leur généreux soutien.

Notes de voyage
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